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科学家在琥珀中发现大体型古鸟化石
来源:中国自然资源报 发布时间:2020-02-13 [打印本页] [关闭窗口]

标本中的羽毛花纹清晰可见

 

缅北琥珀中的反鸟类古鸟复原图 刘毅 绘

2月10日,中外科学家团队在北京宣布,他们在缅甸白垩纪琥珀中发现了一只比以往标本都大的反鸟类翅膀,其成果对学者理解白垩纪反鸟类体型和翅膀上的羽毛外观有重要意义。该研究由中国地质大学(北京)邢立达副教授领衔,加拿大萨斯喀彻温省皇家博物馆瑞安·麦凯勒教授、中国科学院古脊椎动物与古人类研究所美籍研究员邹晶梅等人共同研究。论文发表于知名古生物学术期刊《白垩纪研究》。

此次发现的琥珀化石产自缅甸北部克钦邦胡冈谷地。胡冈谷地位于缅甸最北方,钦敦江上游地区,由达罗盆地和新平洋盆地组成,山高林密,河流纵横,雨季泛滥,缅语为“魔鬼居住的地方”。地质学家对该矿区的火山灰测定后发现,这里的琥珀形成于约9900万年前,属于白垩纪晚期的最早期。在2016年,邢立达科研团队在胡冈谷地首次发现了世界上首例琥珀中的古鸟类和恐龙包裹体,引起国内外媒体的轰动,此后,该团队又取得一系列重要发现,如琥珀中首次蛇类记录、首次命名琥珀古鸟类等。

鸟类是全世界生物多样性最为丰富的脊椎动物之一,大约有10500个种。在近1.5亿年漫长的演化历史中,共历经了白垩纪和新生代两次辐射演化,其中的白垩纪是鸟类演化的重要阶段,记录了鸟类如何从恐龙演化的过程。胡冈谷地的鸟类琥珀包裹体较为丰富,对人们了解鸟类演化帮助很大。

此次科学家披露的标本保存在北京的吕铭琥珀展览馆,由琥珀收藏家吕铭先生和友人在2012年从缅北矿区征集而来。标本长5.3厘米、重达79.4克,保存了古鸟右翅膀的少量骨骼,包括铰合在一起的指骨与可能的掌骨。科学家通过对保存指爪的形态,以及羽毛和骨骼的相对位置推断,该标本可归入反鸟类。反鸟类是白垩纪十分繁盛的一类口中残存牙齿的鸟类,因其肩胛骨与乌喙骨的连接方式与现代鸟类相反,所以被称为反鸟,和恐龙一同在白垩纪末期灭绝。目前,缅甸北部琥珀动物群的古鸟都属于反鸟类。

标本中,翅膀上的皮肤和羽毛也很大程度地保留了下来,这为还原白垩纪反鸟类翅膀上羽毛的形态和色彩提供了帮助。而更引人注目的是其异常大的羽毛,最长的一根羽毛达到37毫米,它是科学家曾经发现过的最长的缅珀羽毛(大约24.5毫米)的1.5倍。根据羽毛比例与身体的比例,可以粗略推测标本所代表的鸟类个体,从头骨后缘到耻骨后缘的长度约10厘米。科学家对这个大尺寸个体有两种解释:其一,该标本代表了一个比之前发现的所有缅北琥珀反鸟类都更加成熟的个体;其二,该标本来自了一个体型更大的反鸟类物种。无论是哪种可能,都扩大了人们对缅甸琥珀鸟类生物群尺寸的认知。

科学家认为,新的化石记录提升了白垩纪缅甸琥珀脊椎动物群的多样性,可帮助科学工作者更全面地还原白垩纪缅甸的森林生态系统。同时,丰富了反鸟类群的生物面貌,并可以此窥探该类群的羽毛颜色与样式,从而理解不同形态羽毛所代表的功能。

该课题研究获得了“国家自然科学基金重大项目”“国家自然科学基金面上项目”,以及美国国家地理学会等项目的资助。 (王瑜)